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Extra
   
Massospondylus
Fiche d'identité
Classification
Ordre : Saurischiens
Sous-ordre : Sauropodomorphes
Infra-ordre : Prosauropodes
Famille : Massospondylidés
Période
Trias supérieur et Jurassique inférieur (207 ma à 198 ma)
Dimensions
Hauteur : 2 m
Longueur : de 4 à 5 m
Poids: de 100 à 400 kg


Massospondylus, JP Institute.
Réprésentation de Massospondylus par JP Institute.

Il n'y a pas longtemps, des scientifiques canadiens vennaient de publier dans la revue "Science" la découverte exceptionnelle d'oeufs de dinosaures contenant des embryons. Ils furent par la suite étudiés et on remarqua qu'ils appartiennaient à l'espèce Massospondylus carinatus. Ces oeufs fossiles contenant des embryons du Jurassique Inférieur (190 millions d'années) sont donc les plus vieux découverts à ce jour. En effet, tous les autres embryons connus datent principalement du Crétacé, entre 65 et 135 millions d'années.
Mais il n'y a pas seulement le fait que ce soient les plus vieux connus à ce jour, ils sont également extrêmement bien conservés. Et qui dit bonne conservation, dit possibilité d'effectuer une étude poussée.

Massospondylus
A gauche se trouve la photo de l'embryon retrouvé intact dans son oeuf, et à droite une représentation de l'animal.

Six oeufs de la taille de ceux d'une poule avec les embryons d'une quinzaine de centimètres ont été analysés. Tout autour du site de collecte, des fragments de coquilles ont été retrouvés, ce qui signifie que certains oeufs ont éclot On peut donc en conclure que les petits Eustreptospondylus étaient sur le point de sortir de leur coquille... Massospondylus, ou "vertèbres massives", fut au début du Jurassique l'un des dinosaures les plus communs d'Afrique du Sud. Mais étant donné qu'
à cette époque les continents étaient encore rassemblés en un seul bloc, il est fort probable que Massospondylus était en fait réparti sur l'ensemble de la surface de la Terre et des fossiles de Massospondylus ont été découverts en Arizona (Etats-Unis).


Comparaison entre le crâne d'un individu adulte et l'embryon.

Massospondylus avait une petite tête perchée sur un cou particulièrement souple et long. Autre caractère commun aux Prosauropodes ; il possédait des pattes arrière plus longues que les pattes avant. Concernant le régime alimentaire de Massospondylus, des pierres polies (
gastrolites) furent découvertes dans les cavités stomacales de certains squelettes, ceci les aurait aidé à broyer les végétaux coriace et difficile à digérer. Une fois lisses et usés, les galets devaient être régurgités pour être remplacés par de nouveaux. On peut observer ce type de comportement chez de nombreux oiseaux actuels, et ce pour les même raisons. Cela leur aurait été d'une grande aide car Massospondylus (tout comme les autres Prosauropodes) ne possédait ni des mâchoires adaptées à la mastication, ni de dents suffisamment élaborées.

Squelette de Massospondylus.

Le genre "Massospondylus" est représenté par six espèces :
Massospondylus carinatus (Owen, 1854)
Connu par à peu près 80 squelettes partiels dont 4 crânes complets.
- [Douteux] Massospondylus browni (Seeley, 1895)
Connu par des vertèbres et des éléments de pied.
-
[Douteux] Massospondylus harriesi (Broom, 1911)
Connu par des éléments de membres.
- Massospondylus hislopi  (Lydekker, 1890)
Identifié par des vertèbres.
-
[Douteux] Massospondylus rawesi (Lydekker, 1890)
Connu par des dents.
-
[Douteux] Massospondylus schwarzi (Haughton, 1924)
Décrit à partir d'un sacrum et des os des membres.